Gefiederte Dinos aus China

SSinosauropteryx (Echsenflügel aus China)
Sinosauropteryx (Echsenflügel aus China)

Die längste Zeit seit der wissenschaftlichen Beschäftigung mit Dinosauriern hielt man sie für eng verwandt mit modernen Reptilien. Das Wort „Dinosaurier“, „Schreckensecke“, geprägt 1842 von Sir Richard Owen, deutet darauf hin. Das begann sich mit der Entdeckung von Deinonychus, zu ändern.

Dann, 1996 machten chinesische Wissenschaftler einen ganz besonderen Fund. In der Provinz Liaoning im Nordosten Chinas entdeckten sie Sinosauropteryx, das erste Bespiel eines „gefiederten“ Dinosauriers. Das war schon eine Sensation: nicht nur die Vögel, auch manche Dinosaurier hatten Federn.

Lioaning ist wichtigsten Fundorte weltweit. Hier liegt die Jehol Group, die in der Unterkreide vor 128 und 110 Millionen Jahren abgelagert wurde. Sie umfasst die ältere Yixian Formation, die Jiufotang Formation und die Tiaojishan Formation. Der Reichtum an ungewöhnlich vollständig erhaltenen Tier- und Pflanzenfossilien macht sie so besonders: gefiederten Dinosaurier, urtümlichen Vögel, frühe höher entwickelte Säugetiere und „Blütenpflanzen“ im engeren Sinne. Wo an anderen Fundorten oft  nur die widerstandsfähige Knochen und Zähne erhalten geblieben sind, blieben in den feinen Sedimenten Liaonings viele Details erhalten: Blätter und Blüten, die Haut von Fröschen, die Schuppen von Echsen, Haare früher Säugetiere, Federn von Dinosauriern und Urvögeln.

Seit der Entdeckung von Sinosauroptery wurde wurden Dutzende wegweisende Funde gemacht, unter ihnen Sinornithosaurus millenii, Dilong, Caudipteryx, Sinornithosaurus und Beipiaosaurus.

Sicher sind die Federn der Dinosaurier aus der frühen Kreidezeit nicht mit denen heutige Vögel zu vergleichen, sie konnten damit auch nicht fliegen. Die Federn entwickelten sich über Millionen von Jahren.  Doch offensichtlich gab es eine direkte Verbindung zwischen der Evolution der theropoden Dinosaurier und der Vögel. Heute diskutieren Paläontologen darüber, ob nicht viel mehr Dinosaurier Federn trugen. Velociraptor z.B. findet man in älteren Darstellungen ohne, in neueren of mit Federn.

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